海闊天空 苗栗石墻村 處處紅棗香
2019/7/20 | 作者:文/莊稼郎
  文/莊稼郎

苗栗公館鄉是全國唯一盛產紅棗的小鎮。每年7、8月,當地觀光紅棗園旁總停滿來採摘紅棗的車子,紅棗觀光農園裡,自己動手採紅棗的民眾,臉上充滿喜悅和幸福感,連小孩也提著所採收的紅棗來獻寶……

每年七、八月溽暑,正是苗栗公館紅棗的盛產期,我們一家人總會到苗栗公館的石墻村找師專的建春同學遊憩兼敘舊,每回都受到他們一家人熱情的款待。

去年八月中旬,也不例外。臨別時,收到一份例行的厚禮,就是新鮮剛採的紅棗數盒,和幾包色彩鮮紅的紅棗乾,讓我相當感動。

追本溯源數百年

苗栗公館的石墻村,又名「石圍牆」,是現今公館鄉石牆村的舊稱。曾在清嘉慶二十二年,村人為抵禦平埔族人侵擾採石築牆,經吳琳芳等人共同出資開闢莊園後,當年建築之石牆,牆高七尺闊六尺……

時至今日,石圍牆已不復在,僅存的一小段約十公尺長的石圍牆,就隱身在居民的田地旁,你得要開口問,才找得到,而這個村莊就依然被稱為石墻村。這是典型的客家村,是公館鄉內最主要、最著名的紅棗產區,公館鄉也是全國唯一盛產紅棗的小鎮。

從一些資料得知,第一棵紅棗樹由公館鄉民陳昶君的曾祖父,託人自大陸帶兩株樹苗來台,至今已有一百八十餘年,由母株分株出來的第三代紅棗樹也有五十年樹齡,枝繁葉茂,是當地最老的紅棗樹。

甜美紅棗成佳景

每年春末夏初的五月,走入石墻村的紅棗林,一棵棵約成人高的紅棗樹,枝頭不斷冒出鮮綠的嫩葉新芽,翠綠的樹海成為石墻村美麗的風景,也點燃七、八月探訪紅棗樹林的火把。由於土壤屬砂頁岩沖積土,加上氣候日夜溫差大,讓紅棗長得美又甜。

只要沒有梅雨與颱風攪局,當年苗栗公館紅棗就會大豐收。當我們車子下了中山高苗栗公館交流道,往公館石墻村前進,車行近二十分鐘,停在福基派出所等綠燈,發現小有名氣的客家特色小館福樂麵店已是人山人海,人潮擠在店門口。轉進村道,已是正午時分,看到黃金旅遊線之騎鐵馬遊農村正展開,二十多名年輕旅人騎著單車,正要進行黃金小鎮輕旅行,添增不少假日旅行的熱鬧氣氛。

幸福喜悅笑開懷

當天從台中來訪的二十多名遊客,以及四、五輛轎車,停在同學哥哥「發哥」的庭院,發哥是觀光紅棗果園的主人,這些年來,經營棗園有成,接受好幾次報紙及電視媒體的訪問。當我們看到枝枒上結實纍纍的紅棗,心頭也跟著豐足滿盈,因為農民一整年的辛苦都有了代價。

石墻村的窄巷內,處處可見觀光紅棗園旁停滿來採摘紅棗的車子,紅棗觀光農園裡,自己動手採紅棗的民眾,臉上充滿喜悅和幸福感,連小孩也提著小水桶來獻寶所採收的新鮮紅棗。

那映入眼簾的人群中,不論老小,頂著烈日,興奮地穿梭在紅棗樹內採摘翠綠果實的景象,令人感受純樸而悠閒的客家風情,有一分別於昔日寧靜的熱鬧。

空氣瀰漫陣陣香

生紅棗表面綠多紅少,據說紅色面積愈多愈紅愈好吃,鮮甜不澀,公館紅棗又名雞心棗,大小就如雞心,紅嘟嘟的紅棗現採下來新鮮好吃!近看才知紅棗樹上有刺,所以紅棗樹也被稱為「鳥不停」樹,只要鳥兒想要偷採果,腳一站上樹梢就會踩到地雷,由此可以想見農民採果也很辛苦。

除了路邊賣著新鮮紅棗的擺攤人家,放眼望去還有十多戶農家,屋內兩三人,正忙著在紅棗堆撿選裝盒,此外在庭院內,也張著一大片黑網與綠網,網上曝曬著新鮮的紅綠相間紅棗,空氣中瀰漫著陣陣濃郁的紅棗芳香,無論是視覺與味覺,都充滿著鄉野的景致,好幸福的感覺!

啖棗乾齒頰留香

經過日晒烘乾,就是我們所熟知的紅棗,每斤紅棗乾,需要近四斤的新鮮紅棗製成,這裡的紅棗乾,不添加硫化物,及其他成分的化學劑,經過二十餘天的日晒風吹,天然脫水,紅豔豔的色澤,充滿喜氣和幸福感,好吃得讓人口齒留香!往年新鮮紅棗一斤在一百元到一百二十元之間,紅棗乾一斤約五百到六百元之間。離開同學家時,我特地加碼各買數斤送人。

每年大暑(今年為七月二十三日)過後,就是苗栗石墻村紅棗鮮果的產季,每年一趟紅棗之旅,探訪故友並體驗田園生活,真是感性知性兼具的心靈之旅。