破解南極「末日冰川」 以驚人速度融化之謎

 |2020.09.14
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科學家指出,南極冰原若因地球暖化持續融化,全球海平面恐將至少上升三公尺。圖為南極洲羅斯海海面的浮冰。圖/美聯社
過去50年南極有近九成冰川開始融化。圖/取自NASA
格陵蘭和南極冰蓋快速消融。圖/取自Pixabay

【本報綜合外電報導】科學家觀察發現,地球南、北兩極以及格陵蘭的冰層這幾年因全球暖化快速融化。近日,根據《英國廣播公司》(BBC)報導,英美科學家宣佈他們找到答案,元兇是潛入冰川底部和基岩之間水溫攝氏2度的暖流。借助最新勘測儀器,科學家已經繪製出暖流在冰下的路徑。

據BBC報導,刊載在《冰凍圈》(The Cryosphere)學術期刊的最新研究指出,美國太空總署(NASA)與英國南極勘察局(BAS)發現,思韋茨冰川前緣是懸空於大陸棚之上,大西洋暖流攝氏2度的海水因此得以沖向冰川基底與大陸棚連接之處,使冰點-2度的冰受熱融化,進而露出更多面積被暖流沖刷,惡性循環下導致冰川快速融化。

思韋茨冰川是南極最大、移動速度最快的兩個冰川之一(另一個是松島冰川),位於南極州的西部,冰川厚度達4千公尺,面積超過18萬平方公里,略小於英國,和美國佛羅里達州的大小相當。

思韋茨冰川被認為是預測全球海平面上升的關鍵,這個冰川的融化象徵著末日即將到來。根據數據顯示,它擁有足夠的冰來將海平面提高65公分,它融化後注入阿蒙森海的冰水約佔全球海平面上升總量的4%。

美國太空總署(NASA)去年初宣佈,利用最新衛星雷達探測技術發現思韋茨冰川底部一個巨大洞穴,高300公尺,面積約40平方公里,可容納140億噸冰。數據顯示這個洞穴有很大一部分是三年內形成的。

英國南極勘察局(BAS)用無人潛水艇對冰川底部的水流進行勘測,結果不但探測到由鹹、淡水混合而成的湍流,更測得比冰點高出攝氏2度多的「暖水」水溫。根據各種數據繪製的剖面圖展示了暖流從底部侵蝕、融化冰川的路徑和後果。

NASA和BAS的研究結果證實了科學界多年來的懷疑,即思韋茨冰川前端並不是緊貼著大陸架的基岩,所以暖流可以像梭子一樣嵌入冰層和海牀之間;切面越大,冰川融化越快。各種探測數據顯示,思韋茨冰川前端底部懸空,海洋暖流由一個巨大的通道插入大陸架和冰川底部之間;暴露在水中的冰面越大,融化就越多,而湧入的暖流水量更大,如此形成惡性循環。

冰川底部的這個空隙比以前認為的更深,大約600米,相當於六個足球場首尾相連。這股海底暖流被形容為有數百萬年歷史的思韋茨冰川的阿基利斯之踵—致命的弱點。如果思韋茨以現在的速度持續融化,則冰架最終崩塌不可避免,地球的海洋和大氣循環系統將被嚴重扭曲,後果極其堪憂。

據了解,目前全球有90%的淡水存在於南極的冰層,近年來思韋茨冰川每年會有100億噸冰融化進入海洋,目前已融化約800億噸,英國南極勘察科學部負責人沃恩教授(David Vaughan)指出,雖然該冰川不可能在1天之內全部注入海洋,但隨著溫室效應日益嚴重,可能會加速此一過程,北極已經嚴重受創,南極受創的輪廓也開始清晰。

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