風、太陽能、雨水 加上溫室氣體 空中採礦 種出環保鑽石

編譯/韋士塔 |2021.01.16
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編譯/韋士塔

鑽石開採成本和稀有性,讓這種唯一由單一元素(碳)構成的寶石價格昂貴。然而,傳統鑽石產業不僅涉及剝削勞工的人權議題,生產過程也製造大量的汙染和碳足跡。為了扭轉這種情況,英國億萬富豪文斯(Dale Vince)擬定計畫,希望能在實驗室生產對人權、環境都不會造成衝擊的鑽石。

文斯是清潔能源企業家,創辦綠色能源公司Ecotricity;此外,他贊助的「森林綠流浪者」(Forest Green Rovers)足球俱樂部,更是英國第一支成員全都是純素食者的球隊。文斯長期關注環保,希望整頓所有對環境造成負面影響的產業,包括鑽石產業。

研究人員推算,傳統鑽石生產過程,每獲得1克拉的鑽石,需要開採約220萬磅的岩石,消耗約1000加侖的水,且排放238磅的二氧化碳。不僅如此,在鑽石供應鏈中,童工、奴役、流血衝突等狀況時有所聞。

在環保意識抬頭,採礦業備受質疑之際,以人工方式合成的鑽石日益受到關注。科學家指出,過去阻礙人工鑽石發展的主要因素,是成本過於昂貴;此外,若鑽石能夠大量生產,其稀有性也將消失,價格會隨之滑落。

7年前,文斯在英格蘭格羅斯特郡(Gloucester)的斯特勞德市(Stroud)成立「天空鑽石」(Sky Diamonds)公司和實驗室,希望運用綠色科技,使用空氣中的溫室氣體生產鑽石。研究人員研發所謂的「空中採礦」(sky mining)技術和設備,目標是開發出由碳、水和能源直接形成的鑽石。

研究人員指出,碳是自然界中常見的礦物質,但必須在地表深處的極端高溫、高壓環境下才能結晶成鑽石。因此,鑽石礦通常都位於偏遠地區,例如西伯利亞和加拿大的凍土地帶,或者非洲和澳洲的偏遠地區,開採的成本和複雜性極高,且數量稀少,價格昂貴。

「天空鑽石」的科學家則使用「化學氣相沉積」(chemical vapour deposition)技術來合成鑽石,這項技術是把鑽石的「種子」置於密閉室,加熱至攝氏800度並注入富含碳元素的甲烷氣體,讓碳元素與「種子」結合,形成人造鑽石。

這些鑽石與傳統開採的鑽石在化學結構上完全相同,但生產過程使用風力和太陽能發電,所需使用的水源則來自雨水。

「天空鑽石」(Sky Diamonds)公司成功製造這種有利環保的鑽石,並獲得國際寶石學院(International Gemological Institute)認證。文斯指出,初期目標是每個月生產200克拉的鑽石,未來也準備擴大規模,將產量提升至每月1000克拉。

文斯表示:「傳統鑽石產業對環境造成不可逆的負面影響,且傷害人權,甚至影響地緣政治穩定。我們準備創造零衝擊的鑽石,所有原料和能源都來自天空以及溫室氣體;這不僅能獲得鑽石,還能清除二氧化碳,這是現代煉金術。」

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