【科學尬新聞】 每114天閃光1次 銀河系老忠實噴泉

文/台北市立天文館 |2021.01.25
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文/台北市立天文館

大約每114天,就像鬧鐘一樣準確,一個5.7億光年外的星系就會發出一次亮閃光,至少從2014年起,我們就已經記錄到這種奇特的行為,現在天文學家將這些線索重組試圖找出原因。

在一個被命名為ESO253的螺旋星系中心,一顆恆星環繞著該星系的超大質量黑洞旋轉。每隔114天,這顆恆星就會離黑洞夠近,使它的一些物質被吸走,進而產生極明亮的閃焰現象,由於該現象的規律性,天文學家給這個星系取了綽號叫「老忠實(Old faithful)」,沒錯,跟黃石國家公園的間歇泉同名。

2014年11月,自動巡天系統首次觀測到這個閃焰時,當時的天文學家認為是一個超新星*。但就在去年(2020年),一位科學家佩恩在重覆審閱這些資料時,發現期間內竟然有17次是來自於同一個地點,間隔約為114天。她和研究團隊隨即預測該星系將在2020年的5月17日、9月7日和12月26日再次爆發,事實證明她們是對的。

閃焰起因非滅亡

一個超大質量黑洞吞噬軌道上的恆星,進而發出規律的閃焰,已經不是新聞了。但這次所發現的情況就不太相同了,該星系處於合併的最後階段,這意味著它的中心應當有兩個超大質量黑洞,最近的研究顯示,兩個交互作用的超大質量黑洞可以產生重覆性的2次閃焰,但這顆被吞噬的恆星可能離另一個太遠,而沒有這種現象。

研究團隊分析了這些觀測資料,認為這顆恆星很可能繞著一個,相當於7800萬個太陽質量的超大黑洞旋轉,在每一次最接近黑洞時,該恆星都會損失約0.3%太陽質量的物質,這足以產生巨大規模的閃焰,同時讓這顆恆星繼續生存下去。

目前仍不清楚這顆恆星的死亡芭蕾已經持續了多久,因此很難計算這顆恆星的末日,但是科學家已經預測了兩次接下來閃焰發生的時間──今年的4月及8月,並對其安排了相關的觀測計畫,該研究在美國天文學會會議中提出,並已提交至《天文物理學期刊》。

*編註:

超新星(supernova)是某些恆星在演化接近末期時,經歷的一種劇烈爆炸。同學可以把它想成是,恆星滅亡之前的最後一博。超新星爆炸亮度,通常會超越其所在星系的亮度。

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