可預防糖尿病、心血管疾病、癌症 惱人鬚芒草 成慢性病救星

編譯/韋士塔  |2021.05.01
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芒花海往往是吸引遊客的熱門景點。 圖/美聯社
科學家嘗試萃取芒草的成分,用來對抗糖尿病等慢性疾病。 圖/美聯社

編譯/韋士塔

鬚芒草(Andropogon virginicus)是原生於美國東南部的野生植物,如果大批生長,在開花期形成「芒花海」,往往成為吸引遊客的美景。不過,這種植物的生命力旺盛,在許多國家成為惱人的外來入侵植物,嚴重影響當地的植物生態。

近來的研究,或許能讓情況出現轉機。日本廣島大學(Hiroshima University)的研究人員在發表於《植物》(Plants)期刊的報告中指出,由鬚芒草萃取的成分,可能有助抵抗自由基、預防糖尿病、心血管疾病及癌症等病症。

鬚芒草能在乾旱、貧脊的土地上生長,目前也隨著人類活動從美國散布至加拿大、澳洲、日本、夏威夷等地。由於鬚芒草會分泌特殊物質,抑制其他植物生長,可能危及原生植物族群。

研究人員指出,一旦鬚芒草入侵,牧草、林木的產量都將大減;不僅如此,調查結果顯示,大量生長鬚芒草的地區,發生野火的頻率較高,野火焚燒的區域也較大,因為鬚芒草在旱季很容易引燃火勢,導致森林大火。更令專家苦惱的是,野火焚燒對其他植物造成嚴重傷害,但鬚芒草卻能藉此迅速生長,擴大入侵範圍,對生物多樣性(biodiversity)構成極大威脅。

在農業和生態專家設法抑制鬚芒草之際,研究人員卻發現這種植物在醫學方面的潛力,可能有助人類對抗慢性疾病。

廣島大學先進科學及工程學研究所(Graduate School of Advanced Science and Engineering)的越南籍副教授陳堂宣(Tran Dang Xuan,音譯)指出,他發現鬚芒草已危及全球農業生產和經濟,但相關研究對這種植物的了解並不多,因此決定研究其醫學價值。

研究團隊將鬚芒草萃取物進行分析,發現其成分含有具抗氧化能力的類黃酮(flavoids)。過去的研究已證實,類黃酮能夠減輕慢性發炎、預防心血管疾病,以及改善失智症。此外,由鬚芒草的植物化學物質能與自由基結合,能夠防止自由基對細胞的損害。

研究團隊還發現,鬚芒草萃取物還能抑制「酪胺酸酶」(tyrosinase),這種酵素會導致皮膚變黑;因此,利用鬚芒草的成分,或許將可預防老年斑。另外,萃取物也能抑制α-澱粉酶(α-amylase),有助控制體重,降低糖尿病風險。

研究小組也測試鬚芒草的化學物質對一系列慢性骨髓性白血病的作用,發現萃取物似乎能殺死血癌細胞株。

陳堂宣表示,研究團隊準備進一步分離、萃取鬚芒草的化學物質,進一步確定其作用,包括對特定疾病的控制或治療效果,最終目標是生產功能性藥物。

陳堂宣坦言,這項研究最後是否能開發出藥品,目前仍言之過早;目前各界仍缺乏有效利用和處理這種入侵性植物的解決方案,若能開發出鬚芒草在藥物生產和慢性疾病治療中的應用方式,不僅能解決作物保護的問題,也將成為慢性病患者的一大福音。

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