無患子 重拾先民洗滌智慧

文/林琳 |2021.06.05
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棕櫚樹可提煉出去汙力強的洗劑。圖/林琳
無患子果實乾燥時果皮皺縮。圖/林琳
無患子為平地造林優良樹種。圖/林琳
椰子是人類常取材的洗劑原料。圖/林琳
從阿嬤年代起,無患子就是最佳的洗滌「肥皂」。圖/林琳

文/林琳

人類為了環境清潔,使用許多化學清潔劑,但使用之後,產生汙水、廢水排放入下水道,卻衍生許多環境汙染問題。近年來,為符合聯合國永續發展目標,掀起一股復古潮流,不少人樂於重拾阿嬤時代的清潔劑。

目前市售的洗臉、沐浴、洗髮、洗衣、洗碗盤、牙膏、廚房及浴室清潔劑、洗車及寵物洗劑……等發泡型清潔用品,絕大部分都添加了具清潔作用的界面活性劑為其主要原料。

以洗衣精或洗衣粉為例,界面活性劑的作用,為水與油汙之間的媒介,親油端抓住油性髒汙,親水端則在水中,利用外力攪拌,讓親油端把油性髒汙從纖維中拉出,溶進水中帶走。也因其去汙力強,界面活性劑從問世以來,立刻成為現代化學、民生、食品工業的重要成分。

天然植物友善地球

雖然在人類使用經驗裡,並非真如俗話所言:所有的東西,「天然的最好」,但不可否認的,化學合成的界面活性劑,很容易肇致皮膚過敏、乾癢……相對而言,大自然賜給人類許多寶物,只要懂得善用這些好用無害的植物,不但同樣可以達到清潔滅菌的效用,對皮膚的刺激也能減至最低。

早年先民最常使用的天然界面活性劑,就是含有植物皂素(saponin)的各科植物。地球上約有50%的植物體內,含有植物皂素,其中,以無患子的植物皂素含量最高,達37%,茶皂、棕櫚、椰子……都含有不少天然界面活性劑,黃豆雖然也含植物皂素,但只有0.3%。

無患子的果實,蘊含天然淨菌素,自古以來,便是好用的天然洗護珍品。《本草綱目》中記載:「無患子洗髮可去頭風(頭皮屑)明目,洗面可增白去斑。」、「肥皂莢(無患子)……十月采莢,煮熟搗爛,和白麵及諸香作丸,澡身面,去垢而膩潤,勝於皂莢也」。

最佳洗劑先民愛用

無患子與荔枝、龍眼,同屬於無患子科多年生喬木,學名意指「印度的肥皂」,因為其果實上的厚肉狀果皮,富含皂苷(又稱為皂素),晒製後的果皮,可以直接用來提取皂苷,製造天然無公害的洗滌劑。

一粒天然無患子果實,只要用水加以搓揉,便會產生泡沫,因此,先民常以無患子的果實,來洗衣洗髮、清潔身體或清洗器具,在化學清潔劑尚未普遍使用的年代,無患子無疑是最佳的「清潔劑」,因此流行於亞洲各地區,一直到20世紀初,才隨著工業清潔劑誕生,因價格和產量難具競爭力,逐漸乏人問津。

也因都市化腳步,各處耕地及山林的無患子樹,幾乎砍伐殆盡,因此現代的年輕人,幾乎都不知道無患子的除汙功能。

平地造林優良樹種

無患子雌雄同株,每年夏初5、6月開花,一朵朵黃白色的小花,聚集成一簇簇大型圓錐花序,頂生於枝條上,與一般落葉樹於初春萌芽開花不同。無患子花朵甚具香氣,蜜蜂非常喜歡採擷其花粉與花蜜,算是上等的蜂蜜與花粉。

無患子是彩葉、變色葉樹種之一,樹形高大,羽葉秀麗,為平地造林、庭園綠化的優良觀葉、觀果樹種。夏季開花,秋天花落結果,長成接近球形的核果,常有未發育的心皮,遺留在基部。

至農曆10月中旬,約龍眼般大小的果實,就會由青綠的幼果,逐漸轉變成為晶瑩剔透的淺黃色,再變成深黃、棕色,此時滿樹金黃,串串橙果,所以無患子俗名又稱「黃金樹」,果實乾燥後為深褐色,果皮皺縮,能看到一條條維管束與黑色種子。

東亞歐美再度翻紅

無患子泡沫豐富,手感細膩,是綠色環保、去汙力強,且不傷人體、不汙染水源的天然去汙劑。拜近年全球吹起自然風之賜,含無患子皂苷的天然植物清潔劑,在日本、台灣、韓國、 美國等地,已經相當流行。

特別是歐洲人,更喜歡將無患子的果皮不經加工,以原本模樣裝進棉織袋子內,泡水搓揉使其產生泡沫,直接用於清潔洗滌,並加大應用範圍於日常洗滌、洗碗機洗劑、洗手乳、卸妝用品、果蔬清洗……等。

使用無患子果皮,最大好處就是讓人用得很放心,不用擔心防腐劑等化學物質對人體和皮膚形成危害,稱得上是注重環保人士首選的洗滌用品。

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