【最強快篩!】矇眼貂聞出禽流感

文/牆編 |2021.06.09
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最強快篩!矇眼貂聞出禽流感 圖/BOB

文/牆編

西元前四百多年,西方醫學祖師爺 —— 希波克拉底(Hippocrates)曾經提出,利用身上味道的改變,可作為疾病診斷的一種方式。近年來,也有些科學研究支持「活體生物感測器」的做法。

這要從1990年代開始說起,世界大戰雖已平息50年了,但世界各地內戰頻仍,過去10年間,仍有高達5千多人死於地雷。為了安全拆除地雷,比利時人巴特•威金斯(Bart Weetjens)堅信有些動物比人類擁有更敏銳嗅覺,認為可以訓練體重比較輕、不足以引爆地雷的動物,來幫助尋找未爆地雷,以便安全拆除它們!

威金斯與囓齒類演化生物學教授,一起討論最適合的動物地雷偵探。最後他們決定用非洲土生土長、壽命長達7年的非洲巨鼠(African giant pouched rat),作為訓練目標。非洲巨鼠是世界上最大的鼠輩之一,成體加上尾巴可以長到近1公尺長。非洲巨鼠可以聞到埋在20公分深的TNT炸藥。

找地雷還不夠,由於肺結核在坦尚尼亞的盛行,2003年威金斯團隊開始訓練非洲巨鼠聞出肺結核病患,最終發表88%準確性(sensitivity)的不俗成績。

能嗅善舞

準確率高

到了2021年,美國科羅拉多州立大學生醫科學家戈登教授(Glen Golden)發現矇眼貂(Ferrets)可以從鴨子糞便中聞出禽流感。矇眼貂在2500年前就被人類所馴化,直至今日仍有少數獵人,會和矇眼貂一起出去獵兔。矇眼貂的英文名字,源自於拉丁文的「Furittus」,原意是「小偷」的意思,可能是因為牠們有偷偷拿走東西去藏起來的習慣(矇眼貂臉上花紋看起來也很像小偷)。

早在2013年美國國家野生動物研究中心就發現,小鼠可以分辨禽流感患鴨的便便。不過小鼠的壽命短,好不容易訓練完畢就死了,而且也不太會和人類互動,不太能運用在農場中;而最社會化的狗狗訓練起來曠日費錢,在真的確定動物們能夠成為禽流感偵探之前,人們不會大膽投資訓練狗狗。於是戈登利用很會和人類互動的矇眼貂,作為訓練狗之前的橋接模式動物。

戈登首先訓練矇眼貂聞裝有鴨便便的盒子——要是找出盒子中裝著患鴨便便的盒子,就用短手抓抓它,好跟實驗人員討賞。結果矇眼貂表現超級良好,正確率超過九成——盒子裡裝的是隔天的,或是吃不同飼料的鴨便便,全都難不倒矇眼貂偵探!

想不到聞大便也可以成為矇眼貂的職場強項。拜矇眼貂的「強心針」,機場已經開始在訓練狗狗,希望牠們能聞出新冠病毒患者,強化邊境管制,可謂史上最速快篩!

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