一期一彗

文/施逸昕 |2021.12.30
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2021年12月底,往西南方天空看,兩顆亮星分別是木星(上)與金星(下),在它們的左方便是雷納德彗星的位置。圖/Wiki
圖中綠色圓頭向右上延伸一條尾巴的就是雷納德彗星,背景的點點星光是銀河系裡的恆星。圖/Wiki
2021年底,許多追星的人都紛紛跑到高山上,頂著寒風一夜未眠,為的就是觀看彗星和流星。每年12月中下旬,是雙子座流星雨的極大期,這是追星的人絕不錯過的日子;然而,壯觀的彗星來訪則是緣分。 圖/Pngtree

文/施逸昕

2021年底,許多追星的人都紛紛跑到高山上,頂著寒風一夜未眠,為的就是觀看彗星和流星。每年12月中下旬,是雙子座流星雨的極大期,這是追星的人絕不錯過的日子;然而,壯觀的彗星來訪則是緣分。

雷納德彗星(C/2021 A1,Leonard)在2021年初被人們發現,直至12月底靠近地球,其亮度不斷攀升,甚至突破4等*,也就是說有機會以肉眼看見,這讓喜歡追星的朋友興奮不已。然而,雖說是肉眼有機會看見,但彗星是鬆散的天體,不像星星一樣,亮光都集中在一點,所以還是需要望遠鏡,或是相機拍攝才容易看見。

太陽系裡除了大家熟知的八大行星外,還有許多小型的天體,比如小行星、彗星等等,它們的數量比行星多得多,但因為它們體積太小,有時候又離太陽太遠,所以不容易被肉眼察覺。

陽光、氣體 決定彗色



相比之下,大型的行星(如木星、土星)或是較近的行星(如金星、火星)可以反射較多陽光,在夜空中我們就能清楚的看見。不過,有些彗星雖然漂流在太陽系的外圍,久久才會繞進太陽系內側,但當它經過地球附近的時候,我們就有機會可以一睹風采!

彗星靠近太陽的時候會受到太陽的能量攻擊,鬆散的彗星內部裡的塵埃、冰晶或氣體,就會脫離彗星本身,在其後方拉出一條長長的尾巴,我們稱之為「彗尾」。彗尾分兩種,一種是「塵埃尾」,一種是「離子尾」。塵埃尾是彗星本體的塵埃反射陽光而被我們看見,所以顏色其實就是太陽光白偏黃的顏色;離子尾則是氣體受到來自太陽的高能粒子撞擊產生的發光現象,它的顏色由氣體成分決定的,常見的有藍色或綠色。這樣繽紛的色彩,加上每個彗星的尾巴長相各有不同,讓人忍不住想要將它拍下來,記錄這樣美麗的相遇。

觀星方向 旬朔有別



彗星像地球一樣繞著太陽跑操場,當彗星繞過太陽的時候,在地球上的人看來就像是本來彗星在太陽的右邊,後來繞到了太陽的左邊,這使得觀察彗星的方向與時間有了變化。12月中旬以前,彗星在太陽的西側,想觀察的話要在日出前向東方天空尋找(這段時間追星的人可得半夜3、4點就起床了呢!);12月中旬以後,彗星在太陽的東側,所以要在日落後向西方天空尋找。(這時候就得提早下班,加班或補習的人恐怕就錯過了)

隨著彗星繞過太陽,它便會離我們愈來愈遠,換言之彗星也會愈來愈暗,直到它暗得看不見,我們就得向它道別了。雷納德彗星的軌道週期約7萬年,在分類上屬「長週期彗星」,意味著它繞太陽一圈就要7萬年:就像跑在一個非常大圈的操場跑道上,再繞一圈的過程裡,彗星也可能在路途中受到其他天體的影響而改變軌道,說不定就不會再回來。從這個角度來看,真可說是「一期一會」。

*編註:視星等是描述星星看起來亮暗程度的單位,數字愈大則愈暗。人眼可以見到最暗的星是6等星。

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