重返月球 NASA派立方衛星探路

潘楠慕  |2022.07.10
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編譯/潘楠慕

美國航空暨太空總署(NASA)已成功發射了一顆體積僅略大於微波爐的奈米衛星,跨出重返月球任務的重要一步。

NASA已擬定重返月球的「阿提米絲計畫」(Artemis Program),目標是二○二五年再次把人類送上月球,建造月球基地,並打造「門戶」(Gateway)太空站。這個太空站將環繞月球運行,此次發射的衛星,負責測量及計算「門戶」太空站運行軌道的前導任務。

NASA科學家表示,「門戶」太空站的運行軌道為狹長的橢圓形,與月球最近的距離為一千六百公里,最遠則為七萬公里。這樣的軌道設計可利用月球和地球的引力為太空站提供動力,大幅提升燃料使用效率。

為了精準計算軌道,NASA決定先以人造衛星收集相關的數據,因此設計出這顆「地球月球間自主定位系統運作及導航實驗」(CAPSTONE)衛星。

CAPSTONE是一款體積輕巧的「立方衛星」(Cubesat),內含鋰離子電池和航空電子系統,以電子設備和微控制器負責推進、導航和數據處理。衛星兩側有外型如同翅膀的太陽能電池板,可提供動力。

CAPSTONE已在六月下旬順利升空,將以約三個月的時間測量地球與月球引力的平衡點,計算出「門戶」太空站最理想的運行軌道。

NASA小型衛星技術部門的CAPSTONE負責人阿賈西德(Elwood Agasid)表示,門戶太空站將是太空人執行登月任務時的集結地,也將是未來更遠距離太空探索任務的基礎,例如火星探測。

阿賈西德指出:「為了順利建造門戶太空站,我們把CAPSTONE衛星發射並部署到月球軌道,它將扮演探路者,協助我們了解門戶太空站的特定軌道。透過它的導航系統,地球上的工程師可監控其燃料消耗並確保它維持在特定的軌道,藉此研判門戶太空站需使用多少能源。」

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