候鳥長征

文/瑢瑢 |2022.08.11
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圖/米各
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文/瑢瑢

每年春秋時節,抬頭仰望天空,不時可以看到成群的飛鳥展翅掠過天際,場面十分壯觀。牠們是萬里長征的飛行勇士──候鳥。

候鳥泛指所有會隨著季節變化遷徙的鳥類。牠們一般春夏季生活於北半球的溫帶地區,到了秋天氣候轉涼、食物短缺時,牠們會成群飛往氣候溫暖的南方,在那裡度過寒冷的冬季,來年春天再循著固定的路線返回,在自己出生的地方築巢繁殖、孕育下一代。

燕子去向 繫放解謎

人們從很早以前,就觀察到燕子在冬天會消失、隔年春天再回來的現象,但是燕子究竟去了哪裡,卻無從得知。古希臘生物學家亞里斯多德推測,一些燕子會遷徙到別的地方,而另一些燕子則會進入冬眠,後者顯然是錯誤的假設。一直到19世紀末期,學者使用「繫放」方式研究鳥類遷徙,將帶有編號的環套在候鳥腳上,然後放飛,並在各地設立繫放站追蹤足跡,才明白鳥類隨季節遷徙的真相。

候鳥一般都能夠以每小時30~70公里的速度飛行,北極燕鷗每年往返地球南北兩地,被認為是飛行距離最長的候鳥。1982年夏天,人們在英國北部繫放了一隻小北極燕鷗,同年10月,牠在澳洲的墨爾本被發現,準備度過南半球的夏季,證明這隻小北極燕鷗在3個月內,飛行了超過2萬2000公里。2007年,科學家在一隻斑尾鷸皮下植入小型衛星追蹤器,從紐西蘭繫放,一周後牠已經來到鴨綠江畔,在短短7天內就飛越了一萬公里的路程。

利用氣流 借力使力

候鳥能遠距離飛行的祕密,在於利用氣流。當北半球即將進入冬天之際,受西伯利亞高氣壓影響,風由北往南吹,候鳥此時順風向南;而天氣回暖時,由海洋吹向陸地的風再將牠們送回家。此外,許多候鳥會排成人字形隊伍,前方領頭鳥振翅產生的氣流,能大大減少其他鳥兒的體力消耗。牠們還會在夏天努力儲存能量,將自己養胖,並在旅途中挑選食物充足的休息站,補充體力後再出發。

鳥類在遷徙旅途中相當脆弱,諸如天敵掠食、人類非法獵捕、氣候風暴都會造成死亡,而位於候鳥飛行路徑上的人為設施,如高壓電纜、風車、摩天大樓,更是候鳥的潛在殺手。根據一份康乃爾大學的研究指出,美國每年至少有超過6億隻候鳥因為撞上摩天大樓身亡。

為什麼鳥兒們不嫌麻煩,甚至寧可冒著生命危險,也要長途飛行去避冬呢?鳥類擁有厚實的羽毛,其實可以承受相當程度的低溫,然而冬天植物種子、果實、昆蟲難覓,對鳥兒卻是致命的打擊。那為什麼不在溫暖的地方待著,還要飛回北方築巢繁殖呢?一說是熱帶地區鳥口眾多,食物競爭激烈;也有學者認為,就像魚兒的洄游現象,「回家」是某些動物的本能、難以抵抗的召喚,牠們靠著地球磁場、太陽和星星的變化來認路,即使不遠千里,也要回到自己出生的地方。

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