火星衛星恐是殘骸

文/台北市立天文館 |2021.03.18
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文/台北市立天文館
自1877年發現火星的兩個小衛星火衛一(Phobos)和火衛二(Deimos)以來,它們使研究人員感到困惑。由於它們非常小:火衛一的直徑為22公里,火衛二的直徑僅12公里,而且外觀像馬鈴薯。這使人們懷疑它們可能是被火星重力所捕獲的小行星。
科學家認為,如果是捕獲的天體,軌道將為高度橢圓,且軌道傾斜度為隨機。但事實上卻相反,火星衛星的軌道幾乎為圓形,並位在火星的赤道上。因此,研究團隊以電腦模擬軌道的變化,證實過去火衛一和火衛二的軌道交叉,意味它們有相同起源;並認為當時有更大的衛星在火星上運行,且被另一天體撞擊,火衛一和火衛二就是殘骸!
NASA的洞察號正在火星上進行探索,發現火衛一和火衛二是由非常多孔的物質所組成,它們的密度小於每2克/立方公分,遠低於地球5.5克/立方公分。研究人員認為火衛內部有很多空腔,裡面可能有水冰讓潮汐力造成大量能量消散。
科學家利用這些精確資料與理論,在進行數百次計算模擬後,以追蹤火星衛星過去的軌道。
目前粗估它們在27億年前達到相交點(即火衛一和火衛二誕生日)。研究人員希望將在2024年發射的日本太空船,能夠提供發掘火星衛星內部更多的細節,有利我們更加認識火星。

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