【草木堪為友】 桃金孃科的澳洲茶樹

文/德禪 |2022.05.22
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澳洲茶樹的翠綠樹葉。圖/德禪
澳洲茶樹開花,如樹梢積雪。圖/德禪
近觀澳洲茶樹的花序。圖/德禪
澳洲茶樹的主幹會層層剝落,故又稱為千層樹 圖/德禪
盛開花朵的澳洲茶樹。圖/德禪

文/德禪

澳洲茶樹(Melaleuca alternifolia)名為「茶樹」,卻不是山茶科植物,而是桃金孃科白千層屬的常綠小喬木,原產於澳洲新南威爾斯北部、昆士蘭東南部,是白千層的一種,常生長於河邊或沼澤地。

為何被名為「茶樹」呢?據說,澳洲原住民將其枝葉煮水當飲料,被殖民的英國人訛稱為「茶樹」(tea tree)。

澳洲茶樹於1905年最初被紀錄為狹葉白千層(M. linariifolia)的互葉變種(M. l. var. alternifolia),1925年才被訂定為現在學名,認定為獨立的物種。種名alternifolia,即意指其葉片互生的特徵,可以稱為「互葉白千層」,是澳洲的特有種。

全株高約6公尺至12公尺,莖幹通直,常木質化,黑色;紙質樹皮灰白色,呈薄層狀剝落;上部多分枝,小枝細軟。

外觀呈線狀披針形單葉,互生或螺旋狀排列,革質,全緣,柔軟,光滑,葉柄很短。嫩葉黃綠色,成熟葉翠綠色。枝和葉都具芳香,可供提煉茶樹精油。細長的葉子類似茶樹的新芽。

春季至夏初,開白色或淡黃色花,呈穗狀花序,頂生或腋生。小花常3朵簇生,白色花瓣5枚,白色雄蕊多數(30枚至60枚),著生於花萼筒,花絲成束;花柱短,與花冠等長,柱頭頭狀。澳洲茶樹盛開時,遠遠望去,像是樹梢覆蓋著一團團白雪。

在原產地,授粉後結扁球形蒴果,木質化,種子多數。但是,台灣引進的澳洲茶樹,會開花卻不易結果,大多靠扦插方式繁殖。

澳洲茶樹的枝葉常用以提煉茶樹精油,據稱有抑菌的功效;但是,對於貓狗等寵物來說,茶樹精油具有毒性。茶樹精油也稱為茶油,所以澳洲茶樹也稱為油茶樹。

白千層屬的學名Melaleuca,由2個希臘字組合而成:黑色(melas)和白色(leukos);意指這個屬的植物,大多具有黑色的樹幹和白色的枝條。

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