遏制氣候變遷 沙魚保育不容輕忽

潘楠慕  |2022.07.24
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沙魚的數量會影響海洋生態系統的恢復能力。圖/美聯社
澳洲沙魚灣受熱浪影響急遽升溫,海草數量大減。圖/法新社
衛星圖像顯示,海草稀少區域的水溫偏高。圖/法新社
海牛會破壞大片海草,影響海洋植被封存的碳數量。圖/法新社

編譯/潘楠慕

澳洲沙魚灣是至少二十八種沙魚的棲息地,最常見的是虎鯊。虎鯊是掠食性魚類,體長可達四點五公尺,以其他生物為食,包括海牛。虎鯊的獵食活動,對海洋生態系統的健全至關重要。

科學家指出,沙魚是人類遏制氣候變遷的強大盟友。以沙魚灣來說,這個地區的海牛以海草為食物,每頭海牛每天能吃掉約四十公斤的海草。然而,虎鯊會獵食海牛,控制海牛的數量,進而維持此區的海草數量。研究顯示,海草能儲存大量的二氧化碳,更是許多海洋生物覓食和棲息之地。

調查顯示,虎鯊的生存正面臨多項威脅,包括過度捕撈、棲息地喪失、環境汙染或氣候變化,而人類是罪魁禍首。海洋保護生物學家、邁阿密大學講師麥唐娜(Catherine Macdonald)指出,自一九七○年迄今,澳洲昆士蘭東北海岸的虎鯊數量至少已減少七成。

各界的研究也發現,全球沙魚數量正在下降,國際自然保護聯盟(IUCN)的瀕危物種紅色名錄(Red List)最近的評估發現,近四成沙魚品種面臨滅絕的威脅。

丹麥理工大學(DTU)的國際科學家研究小組指出,虎鯊是頂級掠食者,能控制其他多種海洋生物的數量,並確保物種多樣性,對維持生態系統平衡非常重要。隨著虎鯊減少、海牛數量增加,海草的數量銳減,也導致海洋植物封存的二氧化碳減少。加勒比海和印尼等地的沙魚數量減少後,海龜等食草動物的族群數量大增,已對海草構成嚴重威脅,導致海草植被面積減少九成。

海草數量下滑,不僅儲碳量減少,也讓所在地區的生態更難從極端氣候事件中恢復,例如熱浪。紀錄顯示,沙魚灣在二○一一年出現強烈熱浪,海水在兩個月內上升攝氏五度。

佛羅里達國際大學(FIU)諾維克基(Rob Nowicki)教授的研究團隊在澳洲進行模擬調查,研究人員採摘海草,模擬海牛數量大增、海草減少的狀況,結果顯示,研究所在地區開始轉變為以熱帶海草為主的生態系統。

諾維克基說:「海牛數量失控,會迅速破壞大片海草,這些變化可能持續很久。即使當海草恢復生長,種類也已改變,且原本在當地棲息的物種型態也出現變化。這個模擬測試凸顯了沙魚的重要性,如果沒有虎鯊控制海牛數量,海灣的生態很可能轉變。」

除了減少海牛數量並保護海草生態外,虎鯊還在生態系種中扮演另一個重要角色。牠們的排泄物會成為海草的肥料。研究人員表示,虎鯊多數時間在海草床中捕獵和活動,為植物提供充足的肥料。此外,沙魚也具有碳捕獲能力,能在體內累積碳,壽命結束時沉入海底,成為碳匯。

專家指出,保護沙魚族群可產生連鎖效應,緩解生態和氣候危機;減少全球溫室氣體排放,則有助保護海洋生物,形成良性循環。專家建議,應進一步了解沙魚種群的分布和遷徙,以及牠們對人類活動的反應,在適當的地理範圍內,設計適當的管理計畫和保育措施。

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